Colombias gåtefulle José Pekerman går tom for å redde jobben sin

“Vi har en fantastisk generasjon spillere,” proklamerte Pekerman. “Vi er like gode som noen i verden.” Til slutt virket det som Sør-Amerikas nest mest folkerike nasjon var i stand til å levere sitt enorme løfte.

Likevel ser ting veldig annerledes ut nå. Colombias katastrofale åpning tre minutter mot Japan i Saransk, der Carlos Sánchez ble sendt ut for håndball og Shinji Kagawa vendte hjem den resulterende straffen, betydde et sjokkerende 2-1 nederlag. Ett spill nede, og Colombia er allerede på randen.Nederlag av Polen i Kazan på søndag ville sendt Los Cafeteros tumbling hjem og nesten helt sikkert bringe øksa ned på Pekermans seks år regjering. Carlos Sánchez dødstrusler etterforsket av colombiansk politi. Les mer

For Colombias lengst tjente og den mest suksessrike manageren, kan også Polen-spillet til slutt bestemme hvordan han blir husket.

Hjemme er juryen fortsatt ute. Mens mange er klar over at det å spille 87 minutter med 10 mann var en av de viktigste grunnene bak nederlaget, hevder mange også at Pekerman hovedsakelig hadde skylden.

“Jeg forstår bare ikke laget hans,” fotballforfatteren Sier Ivan Mejia. ”Det er bare ekstremt rart og veldig usammenhengende.Trodde han at vi spilte en vennskap? ”

Tre startere – Johan Mojica, Jefferson Lerma og José Izquierdo – hadde faktisk spilt bare oppvarmingsspill for landslaget, mens det sentrale forsvarspartnerskapet til Oscar Murillo og Davinson Sánchez stilte opp i bare deres andre kamp sammen. For en manager som Pekerman, hvis ledelsesmantra alltid hadde blitt smidd når han “respekterte en prosess” med øynene rettet mot et langsiktig mål, la ikke noe seg opp.

Brynene ble også ryddet etter valget av substitutter. Å dra av en angripende spiller for å kaste opp en midtbane i fare for å bli overkjørt, var perfekt fornuftig. Wilmar Barrios introduksjon på 31 minutter svingte resten av første omgang fast til Colombias fordel.Men valget om å fjerne den erfarne vingen Juan Cuadrado i stedet for den ineffektive Izquierdo undret seg.

Likevel var det Pekermans beslutning om å gå på angrepet da scoringen var 1-1 som brakte nesten universell uenighet. I 29C-varme og under en bakkesol begynte Japans ekstra mann allerede å forverre Colombias tilbakegang. “Endringene mine viste at jeg ikke hadde planer om å bli defensiv,” hevdet Pekerman. “Jeg ønsket fortsatt å vinne spillet.” Men i stedet for å skyte inn nytt liv på en sløv midtbane, kom Pekermans introduksjon av en annen spiss, Carlos Bacca, tilbake nesten umiddelbart, med Japan som scoret fire minutter senere. Det viste seg å være en risikabel og unødvendig gamble.

Det var nok et nederlag å legge til de fire kampene Colombia ikke hadde vunnet da de krøp over streken etter en plass i Russland i fjor.Den “fantastiske generasjonen” som så ut til å gjøre Colombia til en verdensmakt i fotball, ble aldri realisert. Allerede før teamet hadde landet i Russland ringte alarmklokkene. Dårlige resultater og uhyggelige prestasjoner var først og fremst skylden, men andre problemer lyktes også med å visne bort Pekermans en gang høye rykte.

Siden signeringen av en ny kontrakt på baksiden av verdensmesterskapet i 2014, ble den 68 år gamle treneren har blitt stadig mer hemmelighetsfull. I størstedelen av året vet ingen en gang om han er i landet. Han har på en unødvendig måte nektet å innvilge et enkelt intervju på seks år som har ansvaret, og har vendt seg til stadig større lengder for å kile avstand mellom laget sitt og alle andre.

Mellom mars og tirsdag for Colombias VM-debut, Pekerman adresserte ikke en gang media.Hvorfor hadde han valgt å spille bare en oppvarmingskamp? Hva med Edwin Cardona, den slemme midtbanespilleren som hadde omtalt i 15 av 18 kvalifiseringskamper og som nå hadde blitt hugget fra Colombias endelige tropp? Ingen visste, men frustrasjonen i media økte.

Pekermans argument har lenge vært at ofre var nødvendig for å unngå fortidens kaos og fiaskoer. Faktisk er Faustino Asprillas hedonistiske historier om hvordan hver natt var en fest under troppens korte opphold på verdensmesterskapet i 1994, en påminnelse om hvor langt Colombia har kommet.

Men ikke siden Pekerman tok over i januar 2012 har stemningen har vært så forurenset av negativitet. Som en konsekvens har den skumle rollen til den argentinske forretningsmannen Pascual Lezcano igjen blitt dratt i søkelyset.Til tross for at ingenting noen gang har koblet Lezcano med noe uvedkommende, fortsetter ryktene om at agenten, som også representerer Pekerman, utøver en usunn innflytelse på utvelgelse.

Jobber som mellommann med andre agenter og alltid fra Pekermans side, Lezcano, ifølge til teori, hjelper spillere som ønsker å øke sjansene for en stor overføring å bli valgt. “Blir virkelig colombias verdensmesterskap trukket av agenter?” Skrek Cali-avisen El País mens han grublet på det bisarre XI Pekerman valgte å møte Japan.De var useriøse rykter, ikke noe mer, men Lezcanos stramme forhold til Norman Capuozzo, en venezuelaner som representerer to av de som spiller sine første konkurrerende kamper mot Japan, er den siste gjørmen som blir kastet rundt av journalister som smitter fra nederlag og i en desperat søken etter å snu stillhet til svar.Yuya Osako snapper sjokkseier for Japan mot 10-manns Colombia Les mer

Denne malstrømmen med dårlig kommunikasjon, isolasjon fra media og skitten sladder har brent i lang tid. Og likevel har Colombia fortsatt veldig god grunn til å tro at deres marerittstart i Saransk kan begraves i fortiden. Selv med 10 menn mot Japan var det oppmuntrende tegn.I motsetning til den uaktuelle ytelsen Polen leverte mot Senegal i sitt åpningsnederlag, bød Colombia på en smak av hvorfor de ble betraktet som gruppe H-favoritter.

Mens Carlos Sánchez en-kamp-suspensjon betyr den uredelige Boca-stjernen Barrios vil være som kreves for å trappe opp, er den positive nyheten at resten av troppen nå er ved full helse.

Det største løftet er James Rodríguez, plakatgutten for verdensmesterskapet i 2014 som var involvert i 48% av alle Colombias mål på veien mot Russland. En vedvarende kalvbelastning begrenset sin rolle mot Japan til en halvtime, men nr. 10 har siden vendt tilbake til trening og er opptatt av å gjenerobre verdensheltstatus.Det forventes også endringer i forsvaret der den erfarne sjefen for Cristian Zapata sannsynligvis vil legge stål til den feilutsatte baklinjen.

En spiller som imidlertid vil beholde sin plass, er Radamel Falcao, hvis rally kaller dette uken var: “Det er enten dem eller det er oss.” Colombias toppscorer-tiders forsinkede verdensdebutdebut gikk ikke etter planen. Men Monaco-mannen, som innrømmer at han har mistet antall ganger han har drømt om å score på et verdensmesterskap, vet at på 32 kan dette være hans siste sjanse til å levere.

Hvis han gjør det, ville det tilbakebetale tålmodigheten og tilliten Pekerman plasserte i sin kaptein under en torturøs to-årig spell i England. I den uforglemmelige verdenen av latinamerikansk fotball er det ennå håp om at colombias mystiske trener fremdeles kan gjenopprette sin stilling som landets drømmeprodusent.